تبلیغات اینترنتی که از آن به عنوان تبلیغات آنلاین هم یاد می شود ، نوعی از تبلیغات محسوب می شود که در آن اینترنت به عنوان رساننده پیام به مشتریان نقش ایفا می کند. تبلیغات آنلاین در انواع و گونه های مختلف به شرح زیر انجام می شود:

ایمیل مارکتینگ – تبلیغات از طریق موتورهای جستجو – تبلیغات از طریق شبکه های اجتماعی – تبلیغات نمایشی (شامل تبلیغات بنری) – تبلیغات موبایلی

تبلیغات آنلاین تبدیل به صنعت بزرگی شده است که به سرعت در حال رشد می باشد. در سال 2011 درآمدهای حاصله از تبلیغات آنلاین در کشور امریکا از درآمدهای تلویزیون های کابلی (cable television) پیشی گرفت و تقریبا برابر با درآمدهای تلویزیون های امواجی (broadcast television) شد. در سال 2013 درآمد ناشی از تبلیغات اینترنتی به رقم 36.57 میلیارد دلار رسید که رشدی 15.2 درصدی را نسبت به سال 2011 تجربه کرده است. این درحالی ست که تنها در نیمه اول سال 2013 تبلیغات آنلاین 20.1 میلیارد دلار درآمد زایی داشته است و این یعنی رشدی 18 درصدی نسبت به دوره ی مشابه اش در سال 2012.

تبلیغات آنلاین به طرز شگفت انگیزی در تمامی صنایع به صورت مجازی در حال استفاده است.

این اعداد و ارقام حکایت از یک تغییر و تحول در دنیای مجازی و دنیای تبلیغات دارند.

در اولین روزهای پس از پیدایش اینترنت ، تبلیغات آنلاین ممنوع بود. به عنوان مثال دو شبکه پیشین ارائه دهنده ی اینترنت یعنی ARPANET و NSFNet نوعی قانون و خط مشی را تعریف کرده بودند که طبق آن شبکه از استفاده تجاری توسط فعالیت های تبلیغاتی منع شده بود. شرکت NSFNet در سال 1991 شروع به حذف این قانون از فعالیت های خود کرد.

ایمیل اولین نوع از تبلیغات آنلاین که به صورت گسترده مورد استفاده قرار گرفت پست الکترونیک بود. در تاریخ سوم ماه می سال 1987، یک فروشنده از شرکت DEC به نام Gray Thuerk یک ایمیل به اکثر کاربران ساکن در سواحل غربی امریکا که از سرویس شرکت ARPANET استفاده می کردند فرستاد ، که این آگهی در مورد آگاه سازی از مراسم رونمایی یک کامپیوتر جدید از شرکت DEC بود. علیرغم قوانین منع کننده تبلیغات آنلاین ، تبلیغات ایمیلی یا ایمیل مارکتینگ به سرعت گسترش یافت و در نهایت با نام spam شهرت یافت.

اولین پیام غیر تبلیغاتی که در مقیاس وسیع فرستاده شد در تاریخ 18 ژانویه ی سال 1994 توسط دانشگاه Andrew انجام شد که حامل یک پیام مذهبی به تمامی کاربران گروه های خبری USENET بود. چهار ماه بعد دو همکار در یک شرکت حقوقی به نام های Laurence Canter و Marth Siegel در سطح وسیعی خدمات حقوقی خود را در شبکه ی خبری USENET تحت عنوان “Green Card Lottery – Final one” منتشر کردند که کار این دو شخص نقش تبلیغات آنلاین را بسیار پررنگ جلوه داد. اخیرا اسپم یا همان ایمیل مارکتینگ به عنوان یک صنعت مطرح شده تا جایی که فعالین این حوزه ارتش هایی از کامپیوترهای آلوده به ویروس (بات نت botnet) را برای ارسال خودکار نامه های الکترونیکی مورد استفاده قرار می دهند.

تبلیغات بنری در اوایل دهه ی 90 میلادی توسط صاحبان وبسایت ها ایجاد شد که در واقع با هدف بالا بردن درآمدهای سایت هایشان به وجود آمد. یک سرویس آنلاین تبلیغات به نام  Prodigy تبلیغ محصولات فروشگاه های زنجیره ای Sears را در پایین صفحه وبسایت خود به نمایش درآورد.

اولین آگهی بنری که قابلیت کلیک کردن داشت توسط شرکت Global Network Navigator  در سال 1993 به وجود آمد که به یک موسسه حقوقی در دره سیلیکون فروخته شد.

در سال 1994 هنگامی که شرکت Hot Wired (اولین مجله تبلیغات آنلاین) تبلیغات بنری خود را به شرکت AT&T فروخت ، تبلیغات بنری تبدیل به جریان اصلی تبلیغات آنلاین شد. اولین تبلیغ AT&T در سایت Hot Wired باعث شد تا تعداد کاربرانی از طریق کلیک بر روی این بنر وارد سایت AT&T می شدند 44% بیشتر از کاربرانی باشد که به طور مستقیم به این سایت سر می زدند.

تبلیغات در موتور های جستجو ابتدا توسط GoTo.com (که در سال 2001 به Overture تغییر نام داد و در سال 2003 توسط Yahoo خریداری شد) به وجود آمد که برای اولین بار کلید واژه ی مزایده آگهی را معرفی کرد.

گوگل قابلیت Adwords خود را در سال 2000 به اجرا در آورد و در سال 2002 رتبه بندی تبلیغات بر اساس کیفیت را شروع کرد ، به این صورت که در این ویژگی ، آگهی ها بر اساس ترکیبی از قیمت پیشنهادی مزایده و علاقه مندی کاربران نسبت به کلیک کردن روی آگهی ها رتبه بندی می شدند.